Charles K. Kao y la fibra óptica: «Las ideas no siempre llegan en un santiamén»

Con motivo del 88 aniversario del nacimiento de Charles Kuen Kao, Google rinde homenaje al ingeniero en su Doodle del 4 de noviembre de 2021. El trabajo pionero de este ingeniero y educador llevó a la invención de la fibra óptica. Algunos extractos de su autobiografía nos dan una idea de cómo veía su trabajo.

Google ha elegido celebrar el 88 aniversario del nacimiento de Charles K. Kao este jueves 4 de noviembre de 2021 con un Doodle creado especialmente para la ocasión. El buscador rinde homenaje a este físico y educador británico-estadounidense de origen chino, nacido el 4 de noviembre de 1933 y fallecido el 23 de septiembre de 2018, a los 84 años. el resumen Google es «considerado el padre de la fibra óptica cuyas innovaciones revolucionaron la comunicación global y sentaron las bases para la Internet de alta velocidad actual».

El día que el futuro de Charles K. Kao ‘dio un nuevo giro’

Charles Kuen Kao nació en Shanghái, China. En 1953, abordó un transatlántico para viajar a Inglaterra a estudiar electrónica — disciplina que consiste en aplicar las leyes de la física a la producción y usos de la energía eléctrica. Se matriculó en la Escuela Politécnica para Niños de Woolwich en el oeste de Londres. «Me sentí tan en casa allí que en lugar de postularme para ingresar a otras universidades más prestigiosas de la Universidad de Londres, continué estudiando para obtener mi licenciatura allí», escribió en una autobiografía. Obtuvo su título de ingeniero eléctrico. en 1957.

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Luego fue a buscar trabajo y se unió a Standard Telephones and Cables (STC), un fabricante británico de teléfonos, telégrafos, radios y telecomunicaciones. Es una filial de la multinacional estadounidense International Telephone & Telegraph (ITT). Después de tres años en esta filial, obtiene una plaza de profesor en la universidad de Loughborough.

Sin embargo, ITT vio su potencial y le ofreció una oferta para incentivarlo a quedarse: unirse al laboratorio de investigación de Standard Telecommunication Laboratories (STL) de ITT en Harlow. “La oferta era demasiado buena para dejarla pasar, y mi futuro estaba destinado a dar este nuevo giro. Me quedé en ITT Corp, trabajando durante los siguientes treinta años en varios lugares del Reino Unido, EE. UU. y Europa”, relata Charles Kuen Kao en su biografía.

Un artículo revolucionario en 1966

En 1966, Charles Kuen Kao y su colaborador George Hockham, ingeniero británico, publicaron un artículo notado en los procedimientos de la IEE. Proponen que “fibras hechas con vidrio purificado podrían transportar un gigahercio (mil millones de hercios) de información a largas distancias utilizando láseres”, resume Google en su presentación del Doodle. En 1974, Charles Kuen Kao y su familia se mudaron a los Estados Unidos, donde trabajó en la planta de ITT en Virginia.

Charles Kuen Kao continúa desarrollando la tecnología descrita en el artículo de 1966, que promete ser revolucionaria: en 1977, el primer teléfono transportaba señales a través de fibra óptica. “Para la década de 1980, la fibra óptica se instalaba en grandes cantidades en todo el mundo y la industria se había convertido en un gigante. La capacidad de comunicarse había aumentado exponencialmente”, escribió Charles Kuen Kao. Asumió la responsabilidad de todas las actividades de investigación y desarrollo en ITT en 1982.

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“Las ideas no siempre surgen en un instante”

Además de su investigación, también se sabe que Charles Kuen Kao ha dedicado tiempo a la educación. En 1987, se convirtió en vicerrector de la Universidad China de Hong Kong, cargo que ocupó durante nueve años. También fundó la Academia de la Fundación de Escuelas Independientes. “En la universidad, mi papel era crear un espacio para que la gente creciera. Lo que hice básicamente fue crear situaciones en las que a la gente le gustaría asumir la responsabilidad”, resume en su autobiografía.

Su trabajo pionero en la década de 1960 fue recompensado en 2009 con el Premio Nobel de Física. “La gente me ha preguntado si la idea surgió de repente, ¡eureka! “, escribe en su autobiografía, publicada en el sitio del Premio Nobel. «Sabía que necesitábamos mucho más ancho de banda y estaba pensando constantemente en cómo se podía hacer. […] Las ideas no siempre surgen en un instante, sino a través de prueba y error que requiere tiempo y reflexión. »

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